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¿Qué es la colitis?

Bajo el nombre de colitis se agrupan diferentes enfermedades caracterizadas por una inflamación de la mucosa del colon.

La colitis es una inflamación de la última parte del intestino (colon), que se manifiesta esencialmente por diarrea y dolores abdominales.
Esta inflamación, que puede presentarse de forma aguda o crónica, constituye el signo principal de enfermedades muy diversas. Existen dos formas particulares de colitis crónica: la rectocolitis hemorrágica y la enfermedad de Crohn.

Tipos

Colitis agudas. Se deben a la infección por una bacteria, por un parásito o, con menos frecuencia, por un virus. En ocasiones son consecuencia de la ingestión de determinados antibióticos.

Colitis crónicas. El origen de las colitis crónicas no es muy bien conocido. Algunas están relacionadas con fenómenos en el curso de los cuales el organismo fabrica anticuerpos contra sus propios órganos (mecanismo autoinmune). Es posible que otros factores (infección por una bacteria o un virus) influyan en su aparición.
También existe un factor genético: las colitis crónicas afectan a unas familias más que a otras.

Síntomas

La colitis aguda se caracteriza, esencialmente, por la aparición de diarrea y, en ocasiones, por la presencia de sangre en las heces.
En algunos pacientes, la diarrea se asocia con dolores abdominales.
Las colitis crónicas presentan los mismos síntomas. Sin embargo, la diarrea aparece en accesos, separados por períodos de remisión temporal.

Tratamiento

El tratamiento depende de la causa de la colitis, cuando se conoce.
En el caso de las colitis agudas, por ejemplo, consiste en la administración de antibióticos. En el caso de colitis crónica debida a una enfermedad autoinmune, el tratamiento comprende antiinflamatorios e inmunosupresores, destinados a atenuar o a disminuir las reacciones inmunitarias del organismo.

Rectocolitis hemorrágica

Es una enfermedad de causa desconocida, que corresponde a una inflamación crónica de la mucosa del colon. Se caracteriza por emisiones de sangre y de una sustancia secretada por las células del intestino (moco). En general, las zonas afectadas son la última parte del colon y el recto. Esta enfermedad afecta, sobre todo, a mujeres jóvenes.

Síntomas. El síntoma principal es la emisión de diarrea sanguinolenta, que suele acompañarse de dolores abdominales, fiebre y malestar general.

Evolución. La enfermedad se manifiesta en brotes separados por remisiones. En los pacientes que sufren rectocolitis hemorrágica durante varios años, es in dispensable realizar un seguimiento médico regular, con exámenes endoscópicos periódicos de la mucosa del colon. Existe un riesgo de degeneración de las lesiones con cáncer de colon. Las complicaciones de la rectocolitis comprenden hemorragias digestivas, perforaciones y dilatación del colon. En los dos últimos casos, se requiere un tratamiento quirúrgico urgente.

Tratamiento. Se prescriben fármacos antiinflamatorios e inmunosupresores (que atenúan la respuesta inmunitaria del organismo). En las formas extensas, es necesario realizar la extirpación quirúrgica de todo el colon: es el único tratamiento que acaba de un modo definitivo con la enfermedad.

Enfermedad de crohn

La enfermedad de Crohn es una inflamación crónica de la última parte del intestino delgado (íleon) y del colon. Presenta lesiones de la pared del intestino. Sus causas aún no se conocen. Esta enfermedad podría estar relacionada con un germen que afecta a ciertas personas con predisposición.

Síntomas. Se caracteriza principalmente por dolores abdominales, diarrea y fiebre. El paciente adelgaza.
Las primeras manifestaciones aparecen entre los 20 y los 30 años.

Tratamiento y evolución. El tratamiento consiste, fundamentalmente, en la administración de antiinflamatorios y, en ocasiones, inmunosupresores, fármacos que disminuyen las reacciones de defensa del organismo. La enfermedad evoluciona en brotes, seguidos de remisiones espontáneas. Los tratamientos actuales permiten acortar los brotes y retrasar las recidivas, sin obtener una curación definitiva.

Enfermedad inflamatoria intestinal. Actualmente la enfermedad de Crohn y otro trastorno parecido, la colitis ulcerosa, se agrupan bajo el nombre de enfermedad inflamatoria intestinal. La colitis ulcerosa afecta, sobre todo, a la parte final del intestino grueso y produce lesiones ulcerosas que pueden perforarse (fístulas). Ambas enfermedades parecen tener una base autoinmune (están provocadas por anticuerpos del propio organismo, que lesionan las células intestinales). Se ha re conocido el gen cu ya alteración suele estar presente en cada proceso.
Estas enfermedades se tratan con medicamentos similares y la cirugía (extirpación del fragmento de intestino afectado) se reserva para los casos graves o con brotes muy frecuentes.

Divertículos del colon

Los divertículos del colon son pequeñas cavidades anormales: la mucosa del colon forma pequeñas hernias que atraviesan la capa muscular. Estas alteraciones son provocadas por un régimen alimentario pobre en fibra.
Los divertículos no se forman en las personas que se alimentan de vegetales, pero aparecen rápidamente cuando éstas varían la dieta. Aparte de los riesgos de infección y de hemorragia, que son muy infrecuentes, esta afección no requiere ningún tratamiento particular.

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