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Virus: Definición

  • Sustantivo masculino
    Microorganismo que carece de estructura celular y que es considerado como la forma de vida más simple que se conoce. De tamaño comprendido entre los 300 m&micra; y 10 m&micra; solamente son visibles al microscopio electrónico. El virus, en su estado extracelular, se denomina virión y corresponde con la mínima estructura con capacidad infectiva. El virión está compuesto por un único tipo de ácido nucleico (RNA o DNA) y una envoltura o cápside formada por capsómeros, unidades proteicas que se ensamblan geométricamente. En algunos casos, la cápside puede estar recubierta de una membrana lipídica con proteínas específicas. Los virus solamente se pueden multiplicar en el interior de otra célula, por lo que son patógenos obligados: necesitan de la célula hospedadora tanto la maquinaria enzimática como los componentes básicos para sintetizar las cápsulas y el material genético. Los virus se pueden clasificar según la naturaleza de la célula hospedadora (virus vegetales, animales y bacterianos, denominados estos últimos bacteriófagos o fagos). En función de su morfología, se distinguen los virus con simetría cúbica (herpesvirus, adenovirus) y la helicoidal (mixovirus). Por lo que refiere a su multiplicación, el virus debe adherirse a la membrana celular; a continuación, el virión o solamente el material genético, penetra en la célula; a partir de este momento el material genético vírico es replicado por la célula hospedadora que también se encarga de la síntesis de las proteína víricas. Finalmente, los virus son ensamblados y se liberan al exterior mediante la destrucción de la célula. En general los virus tienen especificidad de especie y de órgano. Algunos virus son capaces de provocar la transformación neoplásica de la célula infectada. La infección por virus induce la formación de anticuerpos específicos que confieren inmunidad frente a la enfermedad que puede ser transitoria, como en el caso de la gripe, o permanente, como en la viruela, sarampión y rubéola, entre otros.

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